Field Report – Two weeks in Islamic Republic of Iran – April-May 2016 – Part One

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Since few years, Iran is in my mind for a herp trip. This country is heaven for reptiles lovers. Of course, the high wanted species is Pseudocerastes urarachnoides, the Spider-tailed horned viper. Since I read the paper of Bostanchi et al. who describe this new species in 2006, the observation of a specimen in its natural habitat is a dream for me.

The project become concrete during our trip in Malaysia. Make two trips successives in three months is absolutly not reasonable and good for our change purse, but the opportunity can’t be miss.

So let’s go for two week in the north part of Iran, an ambitious trip of about 5 500 km (!), with the french Maud & Frank, and the other crazy european herpers Bobby, Laura and Joachim, with the help of Masoud who will guide us on this trip…

Depuis quelques années, l’Iran est dans un coin de ma tête. Ce pays est un petit paradis pour les amoureux de Reptiles. Bien sûr, la principale espèce visée est la fameuse vipère cornue à queue d’araignée, la Pseudocerastes urarachnoides. Depuis la lecture de l’article de Bostanchi et al. décrivant pour la toute première fois cette nouvelle espèce en 2006, l’observation dans son habitat naturel d’un spécimen vivant est un rêve pour moi.

Après quelques années de réflexion et de recherche, le projet est devenu concret durant notre voyage en Malaisie. Faire deux voyages successifs en trois mois n’est absolument pas raisonnable (surtout pas pour notre porte-monnaie !) mais il y a des opportunités que nous ne pouvons pas rater.

Me voilà donc parti pour deux semaines dans le nord de l’Iran, un voyage ambitieux de 5500 km environ, accompagné de Maud et Frank, ainsi que de nos amis et habitués des voyages herpétologiques Bobby, Laura et Joachim, accompagné de notre précieux Masoud, qui nous servira de guide (et d’interprète surtout !) durant le voyage…

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Step 1 : Forests of the Caspian sea

Upon our landing, after 3 hours of waiting to get visas, we get cars to our Saeed contact, and take the road to the Caspian Sea. The road is very frustrating for me, because through the mountains, already with many attractive habitats for vipers! But no time to make a stop, unfortunately.

Our arrival at the edge of the Caspian Sea is amazing. Marshes, rice fields, rain forests … The habitats are not those that we expect when we think about Iran! The habitats look like those that sometimes are observed in Europe, and in fact, lot of the species quickly observed occurs in Europe too: Karelin’s Crested Newt Triturus karelinii, Iranian Wood Frog Rana pseudodalmatina, Eastern Tree Frog Hyla orientalis, Levant Water Frog Pelophylax bedriagae, Caspian Green Lizard Lacerta strigata, Glass Lizard Pseudopus apodus, Eastern Slow Worm Anguis colchicus, Grass Snake Natrix Natrix, Dice snake Natrix tessellata, Persian Rat Snake Zamenis persicus, Cat Snake Telescopus fallax, Dahl’s Whip Snake Platyceps najadum, Caspian Terrapin Mauremys caspica.

A notre atterrissage, et après 3 heures d’attente pour récupérer les visas, nous récupérons les deux voitures auprès de notre contact Saeed, puis prenons la route en direction de la mer caspienne. La route, qui passe par les montagnes, est très frustrante pour moi. Les habitats favorables aux vipères sont partout ! Nous n’avons malheureusement pas le temps de nous arrêter, mais ce n’est pas l’envie qui me manque…

Notre arrivée au bord de la mer caspienne est surprenante. Marais, rizières, forêts humides… Les paysages ne sont pas du tout ceux auxquels nous nous attendons lorsque l’on pense à l’Iran ! Certains de ces milieux s’observent aussi sur le continent européen, et somme toute logiquement, beaucoup des espèces observées ici existent également en Europe : Triturus karelinii, Rana pseudodalmatina, Hyla orientalis, Pelophylax bedriagae, Lacerta strigata, Pseudopus apodus, Anguis colchicus, Natrix natrix, Natrix tessellata, Zamenis persicus, Telescopus fallax, Platyceps najadum, Mauremys caspica.

 

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First stop!

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Pseudopus apodus, always a great moment

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Hyla orientalis

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Pelophylax bedriagae

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Natrix tessellata

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Zamenis persicus

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Anguis colchica orientalis

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Platyceps najadum

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Triturus karelinii

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Natrix natrix, very abundant here

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Rana pseudodalmatina. Yes, really different of our dalmatina 😉

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Mauremys caspica

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We are so rich : 1 euro = 34 000 rials!

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New Pseudopus apodus

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The next day we headed a little further inland, hoping to observe one of the most highly awaited target species: the Gorgan Cave Salamander Paradactylodon persicus. This large salamander endemic lives in some caves of north Iran and is very difficult to find. His research leads us into an epic and for sure dangerous hiking in steep and slippery trails (which remind me of my Pyrenean Frog habitats), to reach a beautiful cave inhabited by thousands of bats. At our feet, numerous Paradactylodon larvae in the water… but not adults. After a long search in icy water (up to above the waist!) and guano, an adult finally appears before my eyes !! Joy and solace, let’s go for a long photo shooting, before go back to the car, exhausted. On the way, many lizards of the genus Darveskia accompany us. These species (at least two, maybe three!) are extremely similar, but we probably watch Green-bellied Lizards (Darevskia chlorogaster) and Steiner’s Lizards (Darevskia steineri). It’s time to take the road to the deserts of the east, and a break in the mountains allows us to observe some Worm Snakes (Xerotyphlops vermicularis) and Turan Toads (Pseudepidalea turanensis).

Le lendemain, nous nous dirigeons un peu plus dans les terres, dans l’espoir d’observer une des espèces les plus hautement attendues par le groupe : Paradactylodon persicus. Cette grande salamandre endémique d’Iran vit dans quelques grottes de montagne et est très difficile à trouver.

Sa recherche nous entraîne dans une randonnée épique et franchement dangereuse, dans un sentier pentu et très glissant (qui me rappelle par endroit l’habitat de ma chère Grenouille des Pyrénées). Ce sentier nous permet d’atteindre une superbe grotte habitée par des milliers de chauve-souris.  A nos pieds, de nombreuses larves de Paradactylodon nous attendent… mais pas d’adultes. Après une longue recherche dans l’eau glaciale (jusqu’au dessus de la ceinture !) et dans quelques centimètres de guano, un adulte apparait enfin sous mes yeux !! Joie et soulagement générale, c’est parti pour une longue session photo, avant notre retour, éreintés et affamés, à la voiture. Sur le chemin, de nombreux lézards du genre Darveskia nous accompagnent. Ces espèces (au moins deux, peut-être même trois !) sont extrêmement difficiles à déterminer et vivent en syntopie totale. Nous croisons probablement Darevskia chlorogaster et Darevskia steineri. Il est temps de prendre la route pour les déserts de l’est du pays, et une petite pause en montagne nous permet d’observer quelques Xerotyphlops vermicularis et Bufotes turanensis.

 

 

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Deep and humid forest – great ambiance

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A bridge was here

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Darevskia steineri (or Darevskia chlorogaster!)

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Hard to keep dry feet

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The entrance of the Shirabad Cave

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Now I have to leave my pants…

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Paradactylodon persicus!

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Paradactylodon persicus in its habitat

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Cooled, wet, tired but happy

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Darevskia chlorogaster

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Xerotyphlops vermicularis

 

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Bufotes turanensis

 

Step 2 : Desert of Sabzevar

Some stops on the desert road already allow new encounters: Persian racerunner Eremias persicus, Persian Long-tailed Lizard Mesalina watsonana Gray Toad-headed Agama Phrynocephalus scutellatus and Brilliant Ground Agama Trapelus agilis. We finally reach the desert of Sabzevar, where we expect to find the famous Turan Toad-headed Agama Phrynocephalus mystaceus. This agama is known for his incredible ability to open widely mouth and lips to frighten the enemy in case of threat … but … even threatened our agamas never open their mouths !! Maybe we are not so frightening!
Anyway, this desert is beautiful, and show a rich herpetofauna: Striped Racerunner Eremias lineolata, Baluch Rock Gecko Bunopus tuberculatus, Comb-toed Gecko Crossobamon eversmanni, Caspian Bent-toed Gecko Tenuidactylus caspium, Plate-tailed Gecko Teratoscincus keyserlingii,  Diadem Snake Spalerosophis diadema). After the miss of a Saw-scaled Viper Echis carinatus at the entrance of his hole, we set the tents in the desert … and we fall asleep with the singing of the wolves!

The next day we herp again in the dunes, with the visit of the reserve and the beautiful home of the guards (thank you for tea!). The night will be a little more productive, with the discovery of several diadem snakes, a Dwarf Sand Boa Eryx miliaris and a Saw-scaled Viper Echis carinatus!

Quelques arrêts sur la route permettent déjà de nouvelles rencontres : Eremias persicus, Mesalina watsonana, Phrynocephalus scutellatus, Trapelus agilis. Nous atteignons enfin le désert de Sabzevar, où nous attend le fameux Phrynocephalus mystaceus. Cet agame est connu pour son incroyable capacité à ouvrir largement la bouche et les lèvres dans le but d’effrayer l’ennemi en cas de menace… Sauf que… même menacé, nos agames n’ont jamais voulu ouvrir la gueule ! Nous ne sommes peut être pas assez effrayants…

Ce désert est en tout cas magnifique, et abrite une herpétofaune variée : Eremias lineolata, Bunopus tuberculatus, Crossobamon eversmanni, Tenuidactylus caspium, Teratoscincus keyserlingii et la Couleuvre diadème Spalerosophis diadema. Après avoir raté une échide Echis carinatus à l’entrée de son trou, nous posons les tentes dans le désert et nous endormons… bercé par les hurlements d’une meute de loups… La journée du lendemain est toujours consacrée à la dune, accompagnées des gardes de la réserve (merci pour le thé !). La nuit est également productive, et permet notamment la découverte de plusieurs couleuvres diadèmes, mais aussi d’un Boa des sables Eryx miliaris et d’une nouvelle Echide Echis carinatus !

 

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Trapelus agilis

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Phrynocephalus scutellatus

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Desert party…

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They use any kind of promontory

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Trapelus agilis

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Where are Asian Cheetah?

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Phrynocephalus mystaceus, first one!

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Young one

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Not so afraid

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Now we can eat and wait the night

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Teratoscincus keyserlingii

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Crossobamon eversmanni

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Spalerosophis diadema

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Wake-up!

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Eremias lineolata

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Lot of tracks in the sand. I like it.

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The Phrynocephalus mystaceus show!

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So sad, a large Varanus griseus killed by humans

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The tower’s park

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Tea time

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Funny restaurant before the night. Was good!

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Teratoscincus keyserlingii by night

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Tenuidactylus caspius

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Echis carinatus. Cool find.

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Eryx miliaris, a small one

 

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Pictures of people by Maud Berroneau, Bobby Bok, Frank Deschandol, Joachim Nerz, Laura Tiemann,… and me of course ;-).
Big thanks for all the team, but also and mostly for Masoud, Roozbeh, Saeed…
Pictures in better quality here.

 

Species observed by the team:

Kurdistan Newt (Neurergus derjugini)
Lorestan Newt (Neurergus kaiseri)
Gorgan Cave Salamander (Paradactylodon persicus)
Oriental Fire Salamander (Salamandra infraimmaculata)
Karelin’s Crested Newt (Triturus karelinii)
Eichwald’s Toad (Bufo eichwaldi)
Lorestan Toad (Bufotes luristanicus)
Turan Toad (Bufotes turanensis)
Variable Toad (Bufotes variabilis)
Levant Water Frog (Pelophylax bedriagae)
Iranian Wood Frog (Rana pseudodalmatina)
Eastern Tree Frog (Hyla orientalis)
Lemon-yellow Tree Frog (Hyla savignyi)
European Pond Terrapin (Emys orbicularis)
Caspian Terrapin (Mauremys caspica)
Spur-thighed Tortoise (Testudo graeca)
Eastern Slow Worm (Anguis colchica)
Glass Lizard (Pseudopus apodus)
Yellow-headed Agama (Laudakia nupta)
Caucasian Agama (Paralaudakia caucasia)
Turan Toad-headed Agama (Phrynocephalus mystaceus)
Gray Toad-headed Agama (Phrynocephalus scutellatus)
Mesopotamian Spiny-tailed Lizard (Saara loricata)
Brilliant Ground Agama (Trapelus agilis)
Gray Leaf-toed gecko (Asaccus griseonotus)
Baluch Rock Gecko (Bunopus tuberculatus)
Caspian Bent-toed Gecko (Tenuidactylus caspius)
Comb-toed Gecko (Crossobamon eversmanni)
Banded Dwarf Gecko (Microgecko helenae)
Middle Eastern Short-fingered Gecko (Stenodactylus doriae)
Caspian Bent-toed Gecko (Tenuidactylus caspium)
Plate-tailed Gecko (Teratoscincus keyserlingii)
Green-bellied Lizard (Darevskia chlorogaster)
Alborz Lizard (Darevskia defilippii)
Steiner’s Lizard (Darevskia steineri)
Striped Racerunner (Eremias lineolata)
Persian Racerunner (Eremias persicus)
Levant Green Lizard (Lacerta media)
Caspian Green Lizard (Lacerta strigata)
Persian Long-tailed Lizard (Mesalina watsonana)
Snake-eyed lacertid (Ophisops elegans)
Kurdistan Lizard (Timon kurdistanicus)
Asian Snake-eyed Skink (Ablepharis pannonicus)
Southern Grass Skink (Trachylepis septemtaeniata)
Nesterov’s Desert Monitor (Varanus nesterovi)
Desert Monitor (Varanus griseus)
Black Whip Snake (Dolichophis jugularis)
Dwarf Sand Boa (Eryx miliaris)
Arabian Sand Boa (Eryx jayakari)
Persian Dwarf Snake (Eirenis persicus)
Dotted Dwarf Snake (Eirenis punctatolineatus)
Spotted Whip Snake (Hemorrhois ravergieri)
Derafshi Snake (Lytorhynchus ridgewayi)
Grass Snake (Natrix natrix)
Dice Snake (Natrix tessellata)
Dahl’s Whip Snake (Platyceps najadum)
Glossy-bellied Racer (Platyceps ventromaculatus)
Steppe Ribbon Racer (Psammophis lineolatum)
Diadem Snake (Spalerosophis diadema)
Cat Snake (Telescopus fallax)
Persian Rat Snake (Zamenis persicus)
Desert Horned Viper (Cerastes gasperettii)
Saw-scaled Viper (Echis carinatus)
Caucasian Pit Viper (Gloydius halys)
Persian Horned Viper (Pseudocerastes persicus)
Spider-tailed Horned Viper (Pseudocerastes urarachnoides)
Hook-snouted Snake (Myriopholis macrorhyncha)
Worm Snake (Xerotyphlops vermicularis)

This entry was posted in Field trip report, Out of Europe.

4 Commentaires

  1. menay 17 mai 2016 at 20 h 04 min #

    Superbe ! pour un résumé, c’est déjà très complet et les photos sont magnifiques. On imagine ce que seront les prochaines publications sur cet original voyage en terre perse. Pour nous, un bel aperçu (attendu) de ce que vous viviez pendant qu’on attendait là !

  2. Pierre 18 mai 2016 at 7 h 47 min #

    Magnifique compte rendu

    Tout cela me rappelle mon voyage entomologique en Iran.
    Magnifique pays et faune extraordinaire

  3. Maurice Sabatier 18 mai 2016 at 18 h 23 min #

    Merci d’avoir pris le temps de nous faire partager ce super et original trip avec des photos toujours aussi extra. Enthousiasmant de voir un rêve devenir une réalité enchanteresse. Félicitations.

  4. dubicq 21 janvier 2017 at 11 h 10 min #

    Bravo pour ce magnifique reportage
    Pour la béotienne que je suis, c’est un conte ….au pays des herpétologues et surtout c’est une grosse découverte d’un Iran insoupçonné.
    Et aussi merci pour votre enthousiasme , cela fait beaucoup de bien aux vieux scientifiques à la retraite que nous sommes devenus
    Encore bravo!

One Trackback

  1. […] voir de nos propres yeux cette espèce dans la nature ! Le résumé de notre voyage en Iran est ici […]

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