Field Report – Two weeks in Islamic Republic of Iran – April-May 2016 – Part Three

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 Step 5 : Ilam of course!

That’s it, that’s the big day. Since 10 years ago (yes, already ten years!) I expect this time. I may finally see the Spider-tailed Horned Viper Pseudocerastes urarachnoides in the wild, this amazing snake, which uses the modified scales of his tail to mimic a spider (more or less) and attract birds and other insectivores … Described for the first in 2006 (read here), this endemic species of Iran is distributed on a small area to the Iraqi border. If we have to go here to see the spider viper, we’re going!

The place is rather dangerous and controled, and we decided to opt for official channels. Before come here, we get authorization by the environmental authorities. So we did just go to the office to warn them, and rapidly go on field. The weather is stormy, thunder rumbles, and for the first time, it rains in Iran! It’s perfect, time to get there, the rain is finished  and animals will probably be actives but… in Iran, everything takes twice as long! First we lose time to met the officers, then to get out of town, then this is the last army roadblock before the Iraq frontier. The first car cross it … but not ours! Problem: Masoud, our guide, was in the first car, which has not stopped. And now here are 4 European guys face of armed guards, who do not speaking a word of english… 45 minutes later, we finally can take the road, but it is already very late. We have a few hours to find the beast, and it is already very hot …

The search begins, hard, hard, but finally a huge and beautiful female is here! It’s crazy, we are probably the first french guys to see this species in the wild! After the joy and euphoria comes the calm and respect: this animal is just amazing, its mimetic color, its advanced scalation, its elaborate tail …. Because of its size and power, this snake also keeps us in respect, we must still remain on our guard to avoid the bite. Finally, we are already pressed for time, we would have liked more time to photograph … but we have to go.

Finally the day is excellent and other species can be observed, as Steppe Ribbon Racer Psammophis lineolatum, Lorestan Toad Pseudepidalea luristanicus, Southern Grass Skink Trachylepis septemtaeniata, Yellow-headed Agama Laudakia nupta and another highly wanted snake, the Persian Horned Viper Pseudocerastes persicus.

This day will live long in my memory and it is still with stars in the eyes that we leave Ilam. What an amazing place, showing great biodiversity and landscape beauties … What a pity that the war between peoples spoils it all.

Ça y est, c’est le grand jour. Voilà 10 ans (et oui déjà dix ans !) que j’attends ce moment. Je vais peut-être enfin voir la fameuse vipère à queue d’araignée Pseudocerastes urarachnoides, cet incroyable serpent, qui se sert des écailles modifiées de sa queue pour imiter une araignée (plus ou moins) et attirer les oiseaux et autres insectivores… Décrite pour la toute première fois en 2006 (lire ici), cette espèce endémique d’Iran n’est répartie que sur une toute petite zone située à la frontière iraquienne. Si c’est là que nous devons aller la voir, c’est là que nous irons !

L’endroit étant plutôt dangereux et surveillé par les autorités, nous décidons d’opter pour la voie officielle. Nous avons demandé par avance les autorisations des autorités environnementales. Nous n’avons donc plus qu’à passer au bureau pour les avertir, puis partir sur le terrain. La météo est très orageuse, le tonnerre gronde, et pour la première fois, il pleut en Iran !! C’est parfait, le temps d’arriver sur place, la pluie aura cessé et les animaux seront surement actifs… Oui mais voilà… En Iran, tout prend deux fois plus de temps ! Nous perdons un temps fou pour sortir de la ville, puis voici le dernier barrage de l’armée avant l’Iraq. La première voiture passe… mais pas la nôtre ! Problème : Masoud, notre guide, était dans la première voiture, qui ne s’est pas arrêtée. Voici donc 4 européens face à des gardes armés jusqu’aux dents, ne parlant pas un mot d’anglais… 45 minutes après, nous pouvons enfin reprendre la route, mais il est déjà bien tard. Nous n’avons plus que quelques heures pour trouver la bête, et il fait déjà très chaud… La recherche commence puis s’éternise, et finalement… une énorme et superbe femelle est là ! C’est incroyable, nous sommes surement les premiers français à voir cette espèce dans la nature ! Après la joie et l’euphorie vient le calme et le respect : cet animal est tout simplement incroyable, sa couleur mimétique, son écaillure élaborée, sa queue évoluée…. De part sa grande taille et sa puissance, ce serpent nous tient en respect, il faut rester sur nos gardes pour éviter la morsure. Finalement, nous sommes déjà pressés par le temps, nous aurions aimé avoir plus de temps pour la photographier… mais nous devons partir. La journée aura finalement été excellente, puisque d’autres espèces sont également observées, tel que Psammophis lineolatum, Bufotes luristanicus, Trachylepis septemtaeniata, Laudakia nupta et surtout une autre vipère très attendue : Pseudocerastes persicus.

Ce jour restera longtemps gravé dans ma mémoire et c’est avec des étoiles plein les yeux (et quelques pincements au cœur)  que nous quittons Ilam. Quel lieu incroyable, quelle richesse, et quelle beauté de paysage… Quel dommage que la guerre entre les peuples gâche tout cela.

 

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Pseudocerastes,, we’re coming!

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Yessssssss!

Spider-tailed horned viper

Pseudocerastes urarachnoides, large one

Spider-tailed horned viper

Tail of Pseudocerastes urarachnoides

The famous appendice…

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Making of…

Head of Spider-tailed horned viper

Fabulous scales

Pseudocerastes urarachnoides Iran208 Iran209 Iran210 Iran211

Pseudocerastes urarachnoides

Mimicry is perfect

Spider-tailed horned viper Iran214 Iran215 urarachnoides Spider-tailed horned viper Pseudocerastes urarachnoides  Iran219

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Everybody is happy… Thanks Joachim!

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Guards can be prouds of their landscape

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Another big yesss: Pseudocerastes persicus

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Pseudo. persicus, moving in its habitat

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Tired, but so happy!

 

Step 6 : Mountains of Kurdistan

The road now leads us to the north, where we enter in Kurdistan. Once again, the landscapes are more and more spectacular. Few stops here and there let us observe many species of reptiles and amphibians: Yellow-headed Agama Laudakia nupta, Snake-eyed lacertid Ophisops elegans, Hook-snouted Snake Myriopholis macrorhyncha, Worm Snake Xerotyphlops vermicularis, Dotted Dwarf Snake Eirenis punctatolineatus, Dwarf Persian Snake Eirenis persicus. The end of the day is quickly approaching, and ends with the observation of many Oriental Fire Salamander Salamandra infraimmaculata. No place to sleep, we are kindly greeted by the manager of the restaurant where we eat at night. Tiny rooms but perfect for the night…

La route nous mène désormais au nord, où nous entrons dans le Kurdistan. Une fois encore, les paysages sont tous plus grandioses les uns que les autres. Quelques arrêts ici ou là nous permettent l’observation de nombreuses espèces de reptiles et d’amphibiens : Laudakia nupta, Ophisops elegans, Xenotyphlops vermicularis, Myriopholis macrorhyncha, Eirenis punctatolineatus, Eirenis persicus. La fin de la journée arrive rapidement, et se termine par l’observation de très nombreuses Salamandres orientales Salamandra infraimmaculata. Sans endroit pour dormir, nous sommes gentiment accueillis par le responsable du restaurant où nous mangeons le soir. Des chambres (les salles de prières et de repos) toutes petites mais parfaites pour la nuit…

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Maud versus Laudakia nupta

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Eirenis persicus, very small

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Eirenis punctatolineatus

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Unfortunatly, a huge Dolichophis jugularis dead on road

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Beautiful landscape and village of Kurdistan

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Thanks for your help dude!

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Varanus tracks?

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No salamander here?

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Night, time to find some salamanders…

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Very common, Salamandra infraimmaculata

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Step 7 : The mythic Damavand mountain

Impossible to leave Iran without visiting the Damavand Mountain. This mythical mountain, the highest in the country (more than 5500 m asl!) houses no less than three species of sympatric vipers! You will understand that its attraction is irresistible for me! The German group have a day trip in addition, we decided temporarily to leave them who stay one more day in Kurdisan to observe Kurdistan Newt Neurergus derjugini. We find fairly quickly the next day what we want: the beautiful Caucasian Pit Viper Gloydius halys is here! A new target species in the box!

Unfortunately, our research is hampered by the closure of the national park, where we really hope to observe the Latifi’s Viper Montivipera latifii and the Iranian Mountain Steppe Viper Vipera ebneri… So we stay in the same area and follow our research without much success. Finally, we observe many Caucasian Agama Laudakia caucasia, Alborz Lizard Darevskia defilippii and Variable Toad Pseudepidalea variabilis, and above all, an Spotted Whip Snake Hemorrhois ravergieri.

 

Impossible de quitter l’Iran sans visiter la montagne de Damavand. Cette montagne mythique, la plus haute du pays (plus de 5 500m d’altitude !) abrite pas moins de trois espèces de vipères vivant en sympatrie sur la zone. Pas besoin d’en dire plus, voici un endroit irrésistible pour moi ! Nos amis germaniques ayant un jour de congés en plus, nous nous séparons temporairement, eux restant un jour supplémentaire au Kurdisan pour observer notamment Neurergus derjugini. De notre côté, nous partant au plus vite pour tenter de trouver une vipère. Celle-ci sera trouver très rapidement le lendemain matin : la magnifique Gloydius halys est là ! Une nouvelle espèce dans la boîte !

Malheureusement, nos recherches sont freinées par la fermeture du parc national, où nous espérions notamment observer Montivipera latifii et Vipera ebneri… Nous restons donc dans le même secteur et poursuivons nos recherches sans grand succès… Signalons toutefois l’observation de nombreux agames Paralaudakia caucasia et lézards Darevskia defilippii, ainsi que le Crapaud Bufotes variabilis et surtout une couleuvre Hemorrhois ravergieri.

 

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Large Testudo graeca, near the road

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Front of the Damavand mountain!

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Darevskia defilippii

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The curious Paralaudakia caucasia

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Darevskia defilippii, nice colors

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Yes! Gloydius halys, the Caucasian Pit Viper. Amazing snake, amazing place.

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Good morning! It was cold!

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Masoud, always with his phone 😉

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Hemorrhois ravergieri

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… biting Bobby

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The great team! Good bye everybody!

Unfortunately, it is already time to go back for the French team, and we let our friends there, with lots of memories in mind.

We reach the airport with our old car, which is still (almost…) alive. A last meal, and here we are already in the plane to Bordeaux … What a trip! Iran is an absolutely beautiful country inhabited by friendly and cheerful people, full of incredible scenery and unsuspected wildlife. One day perhaps we shall return, with new species and new places in mind!

Malheureusement, il est déjà l’heure de rentrer pour l’équipe française, et nous laissons nos amis (qui nous avaient rejoints dans la matinée) sur place, avec plein de souvenirs en tête.

Nous gagnons l’aéroport avec notre vieille voiture, qui finalement, aura tenu bon jusqu’au bout. Un dernier repas, et nous voici déjà dans l’avion en direction de Bordeaux… Quel voyage ! L’Iran est un pays absolument magnifique, habité de gens joyeux et chaleureux, riche de paysages incroyables et d’une faune insoupçonnée. Un jour peut-être nous reviendrons, avec de nouvelles espèces et de nouveaux lieux en tête !

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Pseudocerastes urarachnoides in its habitat

 

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Pictures of people by Maud Berroneau, Bobby Bok, Frank Deschandol, Joachim Nerz, Laura Tiemann,… and me of course ;-).
Big thanks for all the team, but also and mostly for Masoud, Roozbeh, Saeed…
Pictures in better quality here.

 

 

Species observed by the team:

Kurdistan Newt (Neurergus derjugini)
Lorestan Newt (Neurergus kaiseri)
Gorgan Cave Salamander (Paradactylodon persicus)
Oriental Fire Salamander (Salamandra infraimmaculata)
Karelin’s Crested Newt (Triturus karelinii)
Eichwald’s Toad (Bufo eichwaldi)
Lorestan Toad (Bufotes luristanicus)
Turan Toad (Bufotes turanensis)
Variable Toad (Bufotes variabilis)
Levant Water Frog (Pelophylax bedriagae)
Iranian Wood Frog (Rana pseudodalmatina)
Eastern Tree Frog (Hyla orientalis)
Lemon-yellow Tree Frog (Hyla savignyi)
European Pond Terrapin (Emys orbicularis)
Caspian Terrapin (Mauremys caspica)
Spur-thighed Tortoise (Testudo graeca)
Eastern Slow Worm (Anguis colchica)
Glass Lizard (Pseudopus apodus)
Yellow-headed Agama (Laudakia nupta)
Caucasian Agama (Paralaudakia caucasia)
Turan Toad-headed Agama (Phrynocephalus mystaceus)
Gray Toad-headed Agama (Phrynocephalus scutellatus)
Mesopotamian Spiny-tailed Lizard (Saara loricata)
Brilliant Ground Agama (Trapelus agilis)
Gray Leaf-toed gecko (Asaccus griseonotus)
Baluch Rock Gecko (Bunopus tuberculatus)
Comb-toed Gecko (Crossobamon eversmanni)
Caspian Bent-toed Gecko (Tenuidactylus caspius)
Banded Dwarf Gecko (Microgecko helenae)
Middle Eastern Short-fingered Gecko (Stenodactylus doriae)
Caspian Bent-toed Gecko (Tenuidactylus caspium)
Plate-tailed Gecko (Teratoscincus keyserlingii)
Green-bellied Lizard (Darevskia chlorogaster)
Alborz Lizard (Darevskia defilippii)
Steiner’s Lizard (Darevskia steineri)
Striped Racerunner (Eremias lineolata)
Persian Racerunner (Eremias persicus)
Levant Green Lizard (Lacerta media)
Caspian Green Lizard (Lacerta strigata)
Persian Long-tailed Lizard (Mesalina watsonana)
Snake-eyed lacertid (Ophisops elegans)
Kurdistan Lizard (Timon kurdistanicus)
Asian Snake-eyed Skink (Ablepharis pannonicus)
Southern Grass Skink (Trachylepis septemtaeniata)
Nesterov’s Desert Monitor (Varanus nesterovi)
Desert Monitor (Varanus griseus)
Black Whip Snake (Dolichophis jugularis)
Dwarf Sand Boa (Eryx miliaris)
Arabian Sand Boa (Eryx jayakari)
Persian Dwarf Snake (Eirenis persicus)
Dotted Dwarf Snake (Eirenis punctatolineatus)
Spotted Whip Snake (Hemorrhois ravergieri)
Derafshi Snake (Lytorhynchus ridgewayi)
Grass Snake (Natrix natrix)
Dice Snake (Natrix tessellata)
Dahl’s Whip Snake (Platyceps najadum)
Glossy-bellied Racer (Platyceps ventromaculatus)
Steppe Ribbon Racer (Psammophis lineolatum)
Diadem Snake (Spalerosophis diadema)
Cat Snake (Telescopus fallax)
Persian Rat Snake (Zamenis persicus)
Desert Horned Viper (Cerastes gasperettii)
Saw-scaled Viper (Echis carinatus)
Caucasian Pit Viper (Gloydius halys)
Persian Horned Viper (Pseudocerastes persicus)
Spider-tailed Horned Viper (Pseudocerastes urarachnoides)
Hook-snouted Snake (Myriopholis macrorhyncha)
Worm Snake (Xerotyphlops vermicularis)

 

This entry was posted in Field trip report, Out of Europe.

4 Commentaires

  1. Garrigues 22 juin 2016 at 12 h 37 min #

    Quel reportage!!!

  2. Darab 6 décembre 2017 at 17 h 25 min #

    Hello
    I read your report and saw your beautiful photos
    And I really enjoyed it
    Ilam is near my hometown
    Hope to come back to Iran again
    Your report is reflected in this channel
    https://t.me/iranianreptiles

    • Matthieu Berroneau 6 décembre 2017 at 19 h 23 min #

      Thanks you!! Ilam was like a dream for us ;-).
      Crazy country, I hope to go back soon !

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